VARGARNA HAR VAKNAT

xSlider

wolves_0000_Layer 4Inofficiella världsmästare på 50-talet och decennier av berg-och-dalbana. Sen kom en ny ägare, en superagent och en av fotbollsvärldens hetaste talanger till staden. MATCH åkte till Wolverhampton och hittade en inte helt okomplicerad historia om en stad och en klubb som börjat mullra.

”Det hade varit fantastiskt om vi tog steget upp. Premier League är det förlovade landet”, säger David Evans och blickar upp mot den guldfärgade långsidan på Molineux Stadium som glänser i höstsolen.

Trots att det är oktober råder det sommarvärme i Wolverhampton. Solen skiner och Wolverhampton ser ljust på framtiden. Stadens fotbollslag – i folkmun Wolves – har inlett säsongen i The Championship alldeles strålande och går vid seger mot West Midlands-rivalen Aston Villa upp i serieledning. För första gången på länge blåser det positiva vindar över Wolverhampton Wanderers.

Inte undra på att David Evans är på gott humör. För tio år sedan var han med och bildade podcasten Wolves Fancast tillsammans med några polare. Drygt 300 avsnitt senare har podden blivit till en inflytelserik supporterröst. För Evans började supporterskapet när han var i sjuårsåldern och hans pappa tog med honom till Molineux. Han har vaga minnen från den första tiden men ”tycks minnas en match mot Barnsley som vi förlorade med uddamålet”. Annars är det främst de tidiga minnena om den legendariske anfallaren Steve Bull som etsat sig kvar.

I dag är en av läktarna på Molineux döpt efter Bull. En annan går under namnet Stan Cullis Stand – en hyllning till tränaren som tog Wolves till klubbens tre ligatitlar på 50-talet. Med läktaren och Cullis-statyn i bakgrunden sitter Evans på en bänk och blickar tillbaka. Han är för ung för att ha varit med under tränarens glansdagar. Istället minns han en mulen majdag i Cardiff när Wolves kvalade sig upp till Premier League 2003/04.

– Det var en sån där match där vi kände att det kunde gå hur som helst. Vi ledde med 3–0 redan i halvtid och vann. Att gå upp till Premier League igen efter så många år på 90-talet där vi gick till playoff men alltid förlorade var en fantastisk upplevelse, säger Evans.

UTSEDDA TILL VÄRLDSMÄSTARE

Wolverhampton är knappast någon naturskön stad. Det är i mångt och mycket en arbetarstad som under den industriella revolutionen blev en nyckelplats för i synnerhet kolbrytning och stålproduktion – vilket gav regionen smeknamnet The Black Country. Parallellt växte sig också en stark bil- och cykeltillverkningsindustri fram. Som mest hade cirka 200 cykeltillverkare sitt säte i Wolverhampton. Den sista lämnade på 70-talet. Kolgruvorna hade dessförinnan börjat sina. Så många som 32 gruvor övergavs mellan 1860 och 1928.

Utan världsledande industrier började fotbollslaget Wolves (som grundades redan 1877) ta allt mer fart och få en än mer betydelsefull ställning i staden. För när man pratar om Wolverhampton är det omöjligt att ignorera Wolves. Med de tre ligatitlarna på 50-talet växte Wolves ut till en gigant i den engelska fotbollen. Under denna era spelade de även träningsmatcher mot högkvalitativt motstånd runtom i Europa. Den mest kända matchen ägde rum 1954 då Honved från Budapest reste till Wolverhampton. Honved bestod där och då av stora delar av det ungerska landslag som med spelare som Ferenc Puskas och Sandor Kocsis blev The Mighty Magyars tog VM-silver 1954 och var världsledande under några år. Men Wolves ville annorlunda i regnet på Molineux och vann med 3–2. Dagen efter basunerade Daily Mail ut ”Hail Wolves, champions of the world now” på sin löpsedel.

Gabriel Hanot, tidigare fransk landslagstränare och sedermera redaktör på L’Équipe hade rest till Wolverhampton för att bevittna matchen. När han såg Daily Mail-rubriken förundrades Hanot då han menade att klubbar som Real Madrid och AC Milan skulle besegra Wolves. Hanot reste hem till Paris och föreslog till L’Équipe-redaktionen att en europeisk klubblagstävling för att kunna avgöra vilket lag som egentligen är bäst skulle vara på sin plats. Förslaget gick hem och nio månader senare spelade Sporting Club de Portugal mot FK Partizan i turneringens första match.

– Vi fick en gång stämpeln ”världsmästare” och anledningen till att Europacupen (det som i dag är Champions League) startade var delvis tack vare Wolves, vilket kanske låter lite konstigt, säger Evans.

RONALDOS AGENT I BAKGRUNDEN

Det har gått 37 år sedan Wolves senaste tunga pokal – ligacupvinsten mot Brian Cloughs Nottingham Forest inför nästan 100 000 åskådare på Wembley. Därefter har det varit väldigt mycket upp och ned. Från en vända i fjärdedivisionen på 80-talet till fyra säsonger i Premier League på 2000-talet – den senaste 2011/12. Inför förra säsongen fick Wolves nya ägare då det kinesiska investmentbolaget Fosun International tog över. En försiktig optimism började växa fram.

– Det var en lite knackig start förra säsongen då de kom hit ganska sent. Det har varit en lång inlärningskurva. Den här sommaren gjorde ägarna förändringar på många områden. Tränare, stab, spelare och hur klubben förhåller sig till supportrarna. Det fungerar bra. De lärde sig läxan förra säsongen, säger Evans.

Fosuns inträde i England är numera bara en i mängden av kinesiska investerare som har valt att satsa pengar på engelsk fotboll. Kinas president Xi Jinping har som uttalat mål att det kinesiska herrlandslaget ska vara en stormakt senast 2050. Ett massivt arbete med att bygga träningsanläggningar i Kina har inletts och som ett led i fotbollssatsningen köpte även China Media Capital, en investeringsfond som delvis finansieras av staten, 13 procent av City Football Group – det bolag som äger Manchester City. Därefter har West Midlands-klubbarna ansetts särskilt intressanta. Numera har West Bromwich, Aston Villa, Birmingham och Wolverhampton i olika grad kinesiska ägare.

– Den kinesiska regeringen vill få kinesisk fotboll att växa. Så många stora företag investerar i fotbollen i Storbritannien. Det kan vara så att de ser West Midlands-lag som en stor möjlighet, säger Evans.

För Wolves har Fosuns investering öppnat helt nya dörrar. 2016 lånades Benfica-talangen Hélder Costa in till klubben. Därefter följde en våg av framförallt portugisiska spelare med anknytning till superagenten Jorge Mendes. Han har beskrivits som världens mest inflytelserika fotbollsagent och har bland annat Cristiano Ronaldo och José Mourinho i sitt stall. Fler portugiser värvades till klubben och både Walter Zenga och Paul Lambert (som uppgavs vara särskilt missnöjd med Mendes mandat att värva spelare) fick lämna sina managerposter. Ny tränare? Mendes-klienten Nuno Espírito Santo.

– Alla står bakom det Nuno gör och hans plan. Ingen kan göra något fel för tillfället. Vi spelar väldigt attraktiv fotboll, något som vi inte har gjort på många år. Det har varit fantastiskt, konstaterar Evans.

wolves_0001_Layer 3

Med Nuno följde fler värvningar. Sju nya portugiser hämtades in, däribland Atlético Madrids Diogo Jota och Portos supertalang Rúben Neves. År 2015 blev Neves, 18 år gammal, den yngsta spelaren att bära kaptensbindeln i Champions League. Att Neves två år senare skulle spela Championship-fotboll är alltjämt svårt att greppa för Wolves-fansen.

– Vi trodde att det var fejk när vi först läste om ryktena. Förra säsongen ryktades det om att vi skulle värva Talisca. Då trodde man att det bara var för att vi hade mycket pengar. Så när vi läste om Neves tänkte vi att det här är en ny Talisca. För vi har kopplats ihop med så många spelare. När vi förstod att det skulle hända så var det otroligt. Det kändes väldigt mycket som Football Manager då man kan värva en spelare lite sådär, säger Evans.

VÄRVADE SUPERTALANG

Det räcker med att titta runt i solskenet i Wolverhampton för att förstå vad fansen tycker om Neves-värvningen. Han finns på tröjorna, affischerna och matchprogrammen. Tillsammans med Carl Ikeme – den nigerianske målvakten som i juli drabbades av akut leukemi – är han den mest populära spelaren.

– Det var en märklig känsla att köpa en spelare för 15 miljoner pund, den största summan på den här nivån. Klubben har gjort fler värvningar och om vi når Premier League så kommer summorna bara att bli större och större.

Det nära samarbetet med Jorge Mendes har hittills mottagits med huvudsakligen öppna armar av Wolves-fansen. Men det finns en stor skepsis och kritik från folk utifrån gällande Mendes inflytande, i praktiken som sportchef. Vilket intresse har främsta prioritet? Wolves eller hans spelare? Mendes var rådgivare när Wolves köptes upp av Fosun International och enligt The Guardian har Fosun också en andel i Mendes bolag Gestifute. Men från Wolves håll har man förnekat att Mendes skulle ha ett alltför stort inflytande när det kommer till övergångar till och från Wolves.

Trots att flera av portugiserna som anlänt till Wolves knappast får anses ha lyft laget ses samarbetet med Mendes alltså som väldigt positivt. Evans menar att de hittills positiva tongångarna från Wolves-supportrar till stor del handlar om resultat.

– Om Wolves inte gör särskilt bra ifrån sig kommer han att bli syndabocken. Men om man frågar vilken supporter som helst om den vill att dennes klubb ska ha ett samarbete med Mendes och tillgång till hans spelare så tror jag att de allra flesta skulle säga ja. Det är så här fotbollen utvecklas numera. Det är många människor, särskilt i presskåren, som är väldigt kritiska och inte gillar att vi har Mendes. Men de pratar inte på samma sätt om Raiola som har flyttat till exempel Lukaku och Pogba till United. Det handlar om nivån, att vi inte spelar i Premier League. Så länge som det går bra och han investerar i projektet som Fosun startade, så kommer jag inte att säga nej till spelarna han tar hit, säger Evans.

”EXALTERADE JUST NU”

Cirka 20 minuter med tåg skiljer Birmingham från Wolverhampton. En närhet som gör att folk har en tendens att klumpa ihop de båda städerna. Mark Gold växte upp i Birmingham och fattade tycke för Wolves vid sin mormors svartvita tv på 60-talet. Därefter blev både tågresorna och supporterskapet allt mer intensivt. Under 90-talet började han skriva texter för det numera nedlagda fanzinet A Load of Bull. Ur detta växte en bok av Nick Hornby-karaktär fram, Under A Wanderers Star, innan han senare skrev ytterligare en bok om Wolves – The Boys from the Black Country. Han delar Evans uppfattning om ”Farbror Jorge” som han kallar Mendes men medger också att det finns en hel del som skaver.

– Han har redan flyttat hit spelare som annars skulle ha hamnat i betydligt bättre klubbar. Min känsla är samma som jag känner kring Premier League. För mig som Wolves-supporter är det bra, som människa tycker jag att all business i toppfotbollen är väldigt oattraktiv, säger Gold.

Hur ser du på Fosun?

– Det är ett stort investmentföretag och jag har en del oro både när det gäller hur allt fungerar och hur engagerade de kommer att vara ur ett långsiktigt perspektiv. Men detta kan sägas om nästan alla ägare som tar över fotbollsklubbar. Till deras försvar så har de investerat mycket i Wolves och varit väldigt kreativa i sitt sätt att kommunicera med supportar för att försöka göra det till en attraktiv klubb att supporta. Det räcker med att du tittar på publiken och känner av atmosfären för att förstå att de gör mycket rätt. Wolves-supportrar är väldigt exalterade just nu, berättar Gold.

wolves_0002_Layer 2

I Wolverhampton är det Wolves som gäller. Det är en så kallad ”one team city”. På matchdagen färgas butiker, pubar och gator i guld (klubbens färg är inte orange, får jag tydligt förklarat för mig). 2009, ett år då Wolves tog steget upp till Premier League, rankades Wolverhampton av Lonely Planet som den ”femte värsta staden i världen”. Listan fick många reaktioner och det muttrades en hel del från lokalpolitiskt håll.

– Det var lite hårt, men jag tycker heller inte att det är en särskilt vacker plats, säger Gold och tillägger:

– Det är inte en stad som du skulle åka till om du är där för semester. Den har en del fin viktoriansk arkitektur, men mestadels är det en ful stad, med mycket fattigdom och utanförskap.

HETT DERBY MOT ASTON VILLA

Jämfört med Birmingham och dess höga och flashigt designade byggnader ter sig Wolverhampton också ganska annorlunda. När Wolverhamptonborna förra sommaren gick till valurnorna valde 62,6 procent att rösta för att lämna den Europeiska Unionen, något som kan jämföras med Birminghams 50,4 procent.

Denna lördagseftermiddag fyller Aston Villasupportrarna tågen mot Wolverhampton. Säkerheten är förhöjd med fler poliser på tågstationen och längs den cirka 15 minuter långa promenadsträckan mot arenan. Den oväntade värmen gör promenaden synnerligen behaglig. Det ska visa sig vara ett högtryck som följdes av stormen Ophelia som veckan efter skulle svepa in över Irland och Storbritannien. Väl på Molineux börjar folket tidigt att välla in. På arenaområdet hörs en cirkulerande helikopter, polishästar och sjungande supportrar. Det låter väldigt mycket som en stormatch i fotboll låter. Efter matchen sprids ett klipp där Aston Villa-supportrar bråkar med varandra på sin läktarsektion. Men därutöver flyter det mesta på relativt problemfritt. ”Det mest infekterade derbyt är när vi spelar mot West Brom”, får jag förklarat fler än en gång under dagen.

Villa-fansen fyller nedre etage på ena långsidan medan de mest sjungande Wolves-fansen står placerade på kortsidorna. Det står ganska tidigt klart att det är Wolves som har taktpinnen. Aston Villa, med John Terry i mittförsvaret, har svårt att hänga med när Wolves kortpassar sig fram. Atlético-lånet Diogo Jota spräcker nollan tio minuter in i andra halvlek innan inhoppande Léo Bonatini dundrar in tvåan. ”We are top of the league, say we are top of the league” ekar på ett nästintill fullsatt Molineux.

– Det var ett väldigt bra resultat och en fantastisk prestation. Jag tycker att vi är väldigt bra på sättet som vi behåller bollen och kontrollerar matchbilden. Vi följde vår plan perfekt, konstaterar Wolves hyllade tränare Nuno Espírito Santo.

wolves_0003_Layer 1

Han är en ganska fåordig man. En sån där när-han-väl-pratar-lyssnarman- karaktär. Han har också gjort sig känd som den tränare Mendes placerar i klubbar där han har stort inflytande. Först Porto, sedan Valencia och nu alltså i Wolves. Nuno är på gott humör i dag. När hemmafansen uppmuntrade honom att vinka svarade han varpå fansen bröt ut i ett enda stort ”Nuno” till tonerna av ”Hey Jude”. Publiksiffran på 30 239 är den högsta på Molineux sedan 1981.

– Vi har alltid haft ett fantastiskt stöd på alla arenor som vi har besökt – hemma som borta. Jag får tacka för allt stöd. Vi gjorde bra ifrån oss och de var glada över det, säger Nuno. Seger och serieledning för Wolves. Men det är inget som Nuno verkar bry sig särskilt mycket om.

– Utmaningen är att varje dag fortsätta att utvecklas. Tabellen betyder ingenting. Men vi är där vi vill vara. Vi måste fortsätta jobba på. Det är en lång väg att vandra, säger han.

MOT PREMIER LEAGUE

Vargarna har vaknat och Premier League skymtar lite lätt i horisonten. Efter matchen är supportern Mark Gold lyrisk och beskriver det som ”den bästa Wolves-prestationen på årtionden”. Två veckor efter Villa-segern skulle Wolves resa till Manchester och spela jämnt med City i Ligacupen, men förlora mot Premier Leagueklubben på straffar. För Gold är tanken på högstadivisionen tudelad.

– Premier League vore en välsignelse med blandade känslor. Premier League och allt det står för – girigheten, mediahajpen, den överdrivna och oacceptabla kapitalismen, elitklubbarna, utnyttjandet av supportrar genom för dyra biljetter och bristen på respekt gentemot FA-cupen och andra tävlingar. Många fans känner likadant. Det är fotbollen och klubbarna som vi älskar. Inte ligan och dess girighet. Så länge som Wolves inte spelar där så intresserar Premier League mig inte särskilt mycket, berättar Gold.

Wolverhamptons motto är ”Out of darkness cometh light”. Efter matchen har mörkret hunnit nå staden. Från pubarna dånar brittisk 90-talsrock och nedanför kullen lyser strålkastarna på Molineux klarare än något annat i staden. Wolverhampton har fått slåss mot nedlagda industrier och ett nedsolkat rykte. Fotbollslaget har fått slåss mot svårmatchade historiska förutsättningar och en fotbollsindustri som har sprungit förbi. Sättet som Wolves återvunnit en stor dos självförtroende skaver fortfarande för de som är mot-den-moderna-fotbollen-förespråkare och flera frågetecken kring hur saker faktiskt fungerar finns fortfarande där. Men med Fosun, Mendes, Nuno, Neves och alla de andra har någonting hänt med staden och dess fotbollsklubb. Supportrarna vallfärdar till Molineux, fyller varenda bortasektion och andas för första gången på länge optimism.

– Det skulle vara en rejäl boost för staden om vi gick upp till Premier League. Både för moralen och ekonomin. Det är en stad med bara en fotbollsklubb och Wolves är väldigt viktiga.

Text: Karl Sundström


WOLVERHAMPTON WANDERERS

grundad: 1877. arena: Molineux Stadium (31 700). tränare: Nuno Espírito Santo. ligatitlar: 3 (1953/54, 1957/58, 1958/59). cuptitlar: 4 FA-cupen (senast 1960) och 2 Ligacupen (1974 och 1980). europameriter: Silvermedalj i Uefacupen 1972. övrigt: Populära i Sverige. Med 473 medlemmar är SwedeWolves klubbens största supporterförening utanför England.

***

JORGE MENDES

51-årig portugis som har beskrivits som världens mest inflytelserika fotbollsagent. Arbetade som DJ efter att hans egen fotbollskarriär tagit slut. Började senare fokusera på agentyrket. Är agent för bland
annat: Cristiano Ronaldo, José Mourinho, James Rodríguez, Diego Costa, Ángel Dí María, Nicolás Otamendi, Bernardo Silva och Falcao. Involverades i Wolverhampton efter att Fosun köpte upp klubben.

***

SÅ SATSAR KINA PÅ FOTBOLL

Kinas president Xi Jinping har som uttalat mål att fotbollen i Kina ska växa och att landslaget ska vara en stormakt senast 2050. Ett led i Kinas satsning på fotboll är att flera europeiska klubbar har köpts upp av kinesiska företag. I England ägs till olika andel, Manchester City (China Media Capital/CITIC Capital), Southampton (Jisheng & Nelly Gao), West Bromwich (Guochuan Lai), Aston Villa (Dr. Tony Xia), Birmingham (Trillion Trophy Asia) och Wolverhampton (Fosun International) av kinesiska företag.
Utanför Storbritannien ägs även bland annat Nice, Inter, Milan, Espanyol och Atlético Madrid delvis av kinesiska företag. Klubbar i den kinesiska fotbollsligan – Chinese Super League – har på senare år stått för några namnkunniga värvningar, såsom: Oscar, Axel Witsel, Hulk, Ramires och Gervinho.
I oktober rankades det kinesiska herrlandslaget som 57:a på Fifa-rankingen. Landslaget har deltagit i ett världsmästerskap – 2002 då Kina förlorade tre av tre matcher. Damlandslaget har varit desto mer framgångsrikt med bland annat silver i både VM (1999) och OS (1996). 1991 och 2007 arrangerade Kina dam-VM.

Läsarkommentarer